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    人類何時才能踏足火星?最長壽火星車永久沉睡在「永恆谷地」

    機遇號是目前為止最長壽的火星車,也是火星探索的先行者。雖然最初的設計壽命只有90天,但卻從2004年發射降落到火星的Meridiani Planum地區至今已經有15年的時間。除了生命時間的延長和行駛距離的突破,機遇號在火星上的「路」其實並不是那麼好走,32度的陡峭地形、礫石鋪成的斜坡、山頂丘陵和火山口等,這些都是它曾經行走過得足跡。在生命的盡頭,機遇號永遠沉睡在了「永恆谷地」,這或許也是於它而言最好的選項。

    人類何時才能踏足火星?最長壽火星車永久沉睡在「永恆谷地」

    機遇號的任務執行被美國宇航局稱為最成功和最持久的壯舉之一,這15年的火星表面探索,為NASA重返火星這座紅色星球奠定了堅實基礎。有了機遇號的身先士卒,才有可能讓我們的宇航員有一天也可以站在火星的土地上。作為行星探索領域的標誌戰車,機遇號像我揭示了火星可能曾經是一個潮濕且有生命居住過的星球。同時,還帶回了人類不曾了解的未知火星景觀。直到2018年的大規模沙塵暴,讓這台資深的火星車陷入了沉睡,直到最後使用了所有方法也無法喚醒。

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    第一次記錄下機遇號一天的火星駕駛距離是220米;整個探索任務過程中返回了15張360度的彩色全景圖,共計返回圖片超過217000張;用刷子清除了72個不在計劃內的目標,在52塊岩石的表面暴露,並對那些新的礦物表面進行分析。同時,還用顯微成像儀和光譜儀進行相關的檢查;特別是發現了一種可以在水中形成的礦物質,名字叫做赤鐵礦,這個發現地就是它的着陸點;在一個叫做Endeavour Crater的地方找到了古代水行為的明顯跡象,它的一切都指向這個星球可能存在過類似地球上的湖泊或者池塘類的飲用水。這些,都是機遇號這些年為我們探索到的有價值的信息,也暗示了Meridiani Planum在火星歷史的某個時間段可能是適合生命居住的。

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    在2005年,火星車機遇號就失去了自己轉向中的一個前輪,這也導致了火星車的功率被嚴重限制,這是一個卡住的加熱器威脅。同時,火星沙子的泊位也隨之陷入困境。隨之而來的是2007年火星發生了2個月之久的沙塵暴,這場沙塵暴也襲擊了機遇號。2015年,Opportunity因為不明原因失去了自己的閃存,這裡面是256兆字節的數據,禍不單行的是在2017年又失去了前輪的轉向。歷經這麼多的困難和磨難,都因為團隊的智慧而得以解決,機遇號就這樣一次又一次的反彈重生。只是,2018年的這一場災難不再出現這樣的奇蹟。

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    從機遇號登錄火星那一天開始,相關的團隊工程師們就在克服各種挑戰,雖然機遇的永久沉睡讓我們難免失落,但這並不是結束,火星探索之旅才剛剛開始,即將到來的火星2020號火星車也正在形成。正是有了這些一次又一次的堅持不懈的探索,才有了人類發展的進步和對未來更多的期許。火星車機遇號的頑強精神,也將指引着更多的科研人員穩步向前,期待他們帶來更多關於火星的消息

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